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¿Qué es un 51% attack y cómo podría afectar a Bitcoin?

hace un mes
¿Qué es un 51% attack y cómo podría afectar a Bitcoin?
  • Un 51% attack se refiere a un ataque a una blockchain en la que los hacker podrían hacerse con más de la mitad del poder de cómputo generado por los mineros de la criptomoneda.
  • Esto les daría la facultad de poder realizar cualquier tipo de acción sobre las transacciones que se generaron mientras tengan el control de la mayoría del poder de cómputo.

Las criptomonedas como Bitcoin, no están realmente sustentadas en ningún bien tangible, por lo que viven y progresan gracias a la confianza de que su tecnología es funcional para mantener las criptos seguras de cualquier ataque o error inesperado. De lo contrario, gobiernos, organizaciones privadas, reguladores, bancos, y lo más importante, sus usuarios, perderían la fe en Bitcoin, empujándolo al destino de la desaparición.

El que la cadena de bloques de algún activo digital sea vulnerada es un temor que mantiene despierto a los miembros del universo cripto por las noches. Uno de estos temores es conocido como el 51% attack, o ataque de la mayoría, un evento que  que de ocurrir podría generar un daño irreparable en la reputación y confianza futura de la red y la criptomoneda.

¿A que se refiere un 51% attack?

Un 51% attack se refiere a un ataque a una blockchain en la que una persona u organización se hace con más de la mitad del poder de cómputo generado por los mineros de la criptomoneda.

Con ello, los atacantes podrían realizar cualquier tipo de acción sobre las transacciones que se generaron mientras tengan el control de la mayoría del poder de cómputo. Un ejemplo de una acción que pueden generar estos atacantes maliciosos con un 51% attack, es realizar lo que conocemos como “Double Spending” o Doble Gasto.

Aunque este es el concepto general, aún quedan muchas posibles dudas que responder. Por lo que, es necesario que expliquemos ciertos principios básicos del funcionamiento de las criptomonedas que podrían ser víctimas de un 51% attack.

  • ¿Cuáles son las criptomonedas que pueden ser víctimas?
  • ¿Por qué no son todas?
  • ¿Qué es el Double Spending?
  • ¿Está Bitcoin en peligro?

¿Cuales criptomonedas pueden ser víctimas?

Como mencionamos, no son todas las criptomonedas, de las miles existentes hoy en día, solo las criptomonedas minables  que utilicen un método de consenso que requiera competencia en el poder de cómputo, lo que conocemos como Proof of Work podrían ser víctimas de un 51% attack.

En el artículo ¿Qué es Proof of Work? explicamos que  “el algoritmo de Proof of Work describe un sistema que requiere una cantidad de esfuerzo o trabajo, no insignificante pero factible, para disuadir a los agentes maliciosos de realizar una acción, ya sea atacar a la red blockchain de Bitcoin, o realizar un 51% attack”.

Las criptomonedas que cumplen con estas condiciones son criptomonedas como Bitcoin (BTC), Ethereum (ETH), Litecoin (LTC) y Bitcoin Cash (BCH). Convirtiendo al PoW en el algoritmo de minería más usado e importante del ecosistema cripto.

Fuente: f2pool.com

¿Por qué no son todas las criptomonedas posibles víctimas?

El problema viene en las letras pequeñas del método PoW y en el trabajo correspondiente a los mineros de estas criptomonedas.

La misión del minero es juntar un grupo de transacciones en un bloque que tendrá que ser validado. Una vez validado el bloque, la información es transmitida a todos los nodos de la red, de modo que todos, o al menos la mayoría o el 50.1% de la red, pueda verificar su validez.

Una vez que la mayoría de los nodos de la criptomoneda hayan validado el nuevo bloque se procederá a agregarlo en la cadena de bloques para que el ciclo vuelva a empezar de nuevo.

Sin embargo, las letras pequeñas no expresan quienes deben ser la mayoría, o el 51%. Por lo que, una persona o un grupo de ellas, pueden hacerse con la mayoría del poder de cómputo de la red, y podrían verificar o editar transacciones que en realidad nunca existieron a su completa merced, mientras tengan el poder de hacer consenso sin incluir a resto del 49% de la red.

Con el poder de llegar a un consenso, estos atacantes pueden incluir en la blockchain de la criptomoneda los cambios y transacciones que se han hecho sin la necesidad que se transmita la información al resto de la red.

Por lo que, en la práctica, se crean dos versiones de la blockchain, una que está controlada por los atacantes, que valida los bloques más velozmente que la blockchain controlada por el resto de los nodos de la criptomoneda, dando como resultado que el 49% de los nodos afectados tengan que seguir las órdenes de la mayoría, controlada por los atacantes.

En vista de este problema, que se detectó desde las discusiones tempranas sobre la creación de Bitcoin, muchos desarrolladores han creado sus criptomonedas intentando buscar un sustituto para el algoritmo de validación, creando así, algoritmos que no dependen de obtener la mayoría mediante el poder de cómputo, o fuerza bruta, para validar las transacciones y bloques a ser incluidas en la blockchain.

Son los casos del algoritmo de Proof of Stake (PoS), el cual el consenso se alcanza mediante la elección de los nodos que validarán las transacciones, esta elección la toman todos los hodlers de la criptomoneda. Por otro lado, tenemos los Masternodes, como el caso IOTA que funcionan con la inteligencia artificial para llegar al consenso sobre si una transacción es válida o no.

¿Qué es el Double Spending o doble gasto?

Este es uno de los tipos de ataques que puede hacer la persona que controle la mayoría del poder de cómputo de una criptomoneda.

Imagine el caso en donde el atacante con sus BTC se ha comprado un Lamborghini, el vendedor ha recibido los BTC, pero, al comprador malicioso nunca se le debitaron los BTC, tendría prácticamente BTC infinitos, lo que demolerá la confianza de todos los agentes en la red blockchain de esta criptomoneda. A esto se le conoce como Double Spending.

Esto ocurre gracias a que el 51% de la red corrupta puede validar los bloques con mayor rapidez que el resto de la red. Y tal como mencionamos, al 49% de la red no le queda otra opción que validar lo que los actores maliciosos están haciendo con las transacciones. Este fenómeno es conocido como la “Longest Chain Rule”.

Fuente: Trustnodes

¿Está Bitcoin en peligro?

Teóricamente es posible que Bitcoin sea víctima de un 51% attack, pues cumple con todas las condiciones para ello. Es una criptomoneda minable y cuenta con el algoritmo de Proof of Work como método de consenso.

Pero en la práctica es casi imposible, debido en parte a su alta complejidad técnica y a sus elevados costos. Cuanto más grande sea la red de nodos y mineros alrededor del mundo, será cada vez más difícil hacerse con el 51% del poder de cómputo.

El portal Crypto51 ha calculado que para hacerse con la mayoría del poder de cómputo de BTC se necesitaran más de $500,000 dólares por hora.  

Fuente: Crypto51


Además, el factor tiempo también interviene a favor Bitcoin, ya que a medida que transcurre el tiempo se van agregando más bloques a la cadena, 1 cada 10 minutos. Por lo tanto, un ataque exitoso probablemente sólo podría modificar las transacciones de unos pocos bloques recientes, durante un corto período de tiempo.

Pero esto no es todo, la rentabilidad de este tipo de ataque también es un desincentivo, ya que una vez que la noticia de un 51% attack en Bitcoin sea publicada, las personas tenderían a salir en masa de sus posiciones en esta criptomoneda, lo que derrumbaría rápidamente los niveles de precio, causando que el ataque también sea infructífero económicamente.

Por estas razones, los atacantes maliciosos han dejado a Bitcoin y las criptomonedas famosas a un lado, y se han concentrado en las pequeñas altcoins como Monacoin, Bitcoin Gold y Ethereum Classic, que han sido víctimas de varios 51% attacks en el pasado.

Una preocupación latente, la centralización

Las mismas características que hacen a Bitcoin la criptomoneda más segura de todas, que es el algoritmo de Proof of Work, es también lo que ha incentivado a que grandes empresas de minería hayan unido su poder de cómputo para aumentar así la posibilidad de minar los bloques de Bitcoin.

Fuente: Bitcoin Mining)

Situación que ha traído consigo una palabra análoga al mundo de BTC y las criptomonedas, “la centralización”. Grandes granjas de minería, principalmente ubicadas en China, se están haciendo con cada vez más poder de cómputo, lo que sin duda ha encendido los debates sobre si verdaderamente Bitcoin es tan descentralizado como todos creen.

Con esta situación, solo 3 empresas podrían unirse y tener más de 51% del poder de cómputo, por lo que podrían manejar a la red de la criptomoneda más grande del mundo a su antojo, sin la necesidad que el resto del mundo participe.

Este es un debate que hasta los momentos no tiene claro ganador, ya que estas grandes granjas de minería se defienden con el argumento que ellas realmente están protegiendo a la red de Bitcoin de cualquier actor malicioso. Mientras que por parte de muchos actores del mundo de las criptomonedas, que exista una pizca de centralización en BTC es simplemente inaceptable.

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